Neptuno

Neptuno

Israel Gil Andani Astronomía, Planetas, Sistema Solar Leave a Comment

10 cosas que necesitas saber sobre Neptuno:

  1. Si el Sol fuera tan alto como una típica puerta principal, la Tierra sería del tamaño de un nickel y Neptuno sería tan grande como una pelota de beisbol.
  2. Neptuno orbita nuestro Sol, una estrella. Neptuno es el octavo planeta desde el sol a una distancia de alrededor de 4.5 billones de km o 30.07 U.A..
    Neptuno

    Relieve vertical en una nube brillante de Neptuno.

  3. Un día en Neptuno dura 16 horas (el tiempo que tarda Neptuno en rotar sobre si mismo). Neptuno realiza una órbita completa alrededor del sol (un año en tiempo de Neptuno) en alrededor de 165 años-tierra (60190 días-tierra).
  4. Como los otros gigantes de gas, Neptuno no posee una superficie sólida. Neptuno está formado mayormente por una espesa y muy caliente combinación de agua (H2O), amoniaco (NH3) y metano (CH4) sobre un posible más pesado y sólido núcleo del tamaño de la Tierra.
  5. La atmósfera de Neptuno está mayormente formada por hidrógeno (H2), helio (He) y metano (NH3).
  6. Neptuno posee 13 lunas, denominadas como varios dioses marinos y ninfas de la mitología griega.
  7. Neptuno posee seis anillos.
  8. Voyager 2 es la única aeronave que ha visitado Neptuno.
  9. Neptuno no puede albergar vida tal como la conocemos.
  10. En ocasiones, durante el curso de la órbita de Neptuno, el planeta enano Plutón se encuentra más cerca del Sol y nosotros que Neptuno. Esto es debido a la inusual forma elíptica de la órbita de Plutón.


El gigante de hielo Neptuno fue el primer planeta localizado mediante predicciones matemáticas en lugar de mediante observaciones normales del cielo. Galileo lo localizó como una estrella fija durante sus observaciones con su pequeño telescopio en 1612 y 1613. Urano no viajaba exactamente como los astrónomos esperaban hasta que un matemático francés, Urbain Joseph Le Verrier, propuso la posición y la masa de otro planeta todavía desconocido que podría provocar los cambios observados en la órbita de Neptuno. Al ser ignorado por astrónomos franceses, Le Verrier envió sus predicciones a Johann Gottfried al Observatorio de Berlín, quien encontró a Neptuno en su primera noche de búsqueda en 1846. Diecisiete días más tarde, su mayor luna, Tritón, fue también descubierta.

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Vientos atmosféricos en Neptuno en Agosto de 1989.

Aproximadamente a 4.5 billones de kilómetros del Sol, Neptuno lo orbita una vez cada 165 años. Es invisible a ojo desnudo debido a la enorme distancia desde la Tierra. Resulta interesante que la alta órbita excéntrica del planeta enano Plutón lo aproxime dentro de la órbita de Neptuno durante un periodo de 20 años cada 248 años-tierra. Plutón no puede nunca impactar contra Neptuno, debido a que por cada tres vueltas que realiza Neptuno alrededor del Sol, Plutón realiza dos. Este repetido patrón previene cercanas aproximaciones de los dos cuerpos.

El eje principal del campo magnético de Neptuno está girado alrededor de 47 grados comparado con el eje de rotación del planeta. Como Urano, cuyo campo magnético esta inclinado alrededor de 60 grados de su eje de rotación, la magnetosfera de Neptuno experimenta enormes variaciones durante cada rotación debido a este desalineamiento. El campo magnético de Neptuno es sobre 27 veces más poderoso que el de la Tierra.

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Imagen de los anillos de Neptuno por la Voyager 2.

La atmósfera de Neptuno se extiende a grandes profundidades, gradualmente mezclándose con agua y otros hielos licuados sobre un núcleo más pesado y aproximadamente del tamaño de la tierra. El color azul de Neptuno es el resultado del metano en la atmósfera. El color verde azulado de Urano es también resultado de metano atmosférico, pero en Neptuno es más vivo, un azul más brillante, por lo que debe haber un componente desconocido que causa ese color más intenso.

A pesar de la gran distancia y poca energía que recibe del Sol, los vientos de Neptuno pueden ser tres veces más fuertes que los de Júpiter y nueve veces más que los de la Tierra. En 1989, Voyager 2 localizó una gran tormenta oscura con forma de óvalo en el hemisferio sur de Neptuno. Esta “Gran Mancha Oscura” era tan grande como la Tierra, giraba en sentido retrógrado y se movía en dirección oeste a casi 1200 kilómetros por hora. Posteriores imágenes tomadas por el Hubble Space Telescope no mostraron signos de esta Gran Mancha Oscura pero revelaron la aparición y el desvanecimiento de otras dos Gran Manchas Oscuras durante la última década. Voyager 2 también fotografió nubes fundidas en sombras en cubiertas más profundas de nubes, permitiendo a los científicos medir visualmente las diferencias en altitud entre las cubiertas de nubes superiores e inferiores.

Neptuno posee seis anillos conocidos. Las observaciones del Voyager 2 confirmaron que estos anillos inusuales no son uniformes pero poseen cuatro abundantes regiones (aglomeraciones de polvo) llamadas arcos. Se cree que los anillos son relativamente jóvenes y de corta vida.

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Dramática vista en creciente de Neptuno y Tritón.

Neptuno posee 13 lunas conocidas, seis de la cuales fueron descubiertas por Voyager 2. Una luna número 14, muy pequeña y débil, fue descubierta en 2013  y espera su reconocimiento oficial. Tritón, la luna más grande de Neptuno, orbita el planeta en dirección contraria al resto de sus lunas, sugiriendo que podría haber sido capturada por Neptuno en un pasado lejano. Tritón es extremadamente frío – las temperaturas en su superficie son de alrededor de -231 grados Centígrados. A pesar de esta profunda congelación en Tritón, Voyager descubrió geisers arrojando material helado a más de 8 kilómetros de altura. La fina atmósfera de Tritón, también descubierta por la Voyager, ha sido detectada desde la Tierra varias veces desde entonces, y está creciendo y calentándose – aunque los científicos todavía no saben por qué.

Fechas significativas:

– 1846: Utilizando cálculos matemáticos, los astrónomos descubrieron Neptuno, aumentando los planetas conocidos a ocho. La mayor luna de Neptuno, Tritón, se encontró el mismo año. – 1984: Astrónomos encuentran evidencias de la existencia de un sistema de anillos alrededor de Neptuno. – 1989: Voyager 2 es la primera y única aeronave en visitar Neptuno, pasando a alrededor de 4800 km sobre el polo norte del planeta. – 1998: Científicos utilizando telescopios desde la Tierra y el espacio, fotografían los anillos de Neptuno y sus arcos por primera vez. – 2003: Utilizando técnicas de observación mejoradas, astrónomos descubren cinco lunas orbitando Neptuno. – 2005: Científicos utilizando el Keck Observatory fotografían los anillos exteriores y descubren que algunos de los anillos se han deteriorado. – 2011: Neptuno completa su primera órbita de 165 años alrededor del sol desde que fue descubierto en 1846. – 2013: Un científico estudiando los arcos de los anillos de Neptuno en los archivos de imágenes del Hubble Space Telescope encuentra una luna desconocida con anterioridad, la número 14, provisionalmente designada como S/2004 N 1.

Lunas

No sabemos con qué bebida William Lassell pudo celebrar su descubrimiento de la luna de Neptuno, Tritón, pero posiblemente fuera cerveza.

Lassell fue uno de los grandes astrónomos amateur ingleses del siglo XIX, gastando una fortuna del negocio de la cerveza financió sus telescopios. Observó Tritón el 10 de octubre de 1846 – justo 17 días después de que el Berlin Observatory descubriera Neptuno.

Curiosamente, una semana antes de encontrar el satélite, Lassell pensó que había visto un anillo alrededor del planeta. Resultó ser una distorsión causada por su telescopio. Pero cuando la Voyager 2 de la NASA visitó Neptuno en 1989, reveló que el gigante gaseoso de hecho poseía anillos, aunque fueran demasiado débiles para que Lassell los pudiera ver.

Desde que Neptuno fue nombrado como el dios Romano del mar, sus lunas fueron denominadas como varios dioses menores del mar y ninfas de la mitología Griega.

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Superficie de Tritón fotografiada por la Voyager 2 en 1989.

Tritón (no confundir con la luna de Saturno, Titán), es por mucho el mayor satélite de Neptuno. El astrónomo Holandés – Americano, Gerald Kuiper (de quien se puso el nombre de Cinturón de Kuiper) encontró la tercera mayor luna de Neptuno, Nereida en 1949. Se le escapó Proteus, la segunda mayor debido a que es demasiado oscura y cercana a Neptuno para los telescopios de esa era. Proteus es una luna ligeramente no esférica, y se cree que se encuentra en el límite en el que un objeto masivo puede encontrarse antes de que su gravedad lo empuje a convertirse en una esfera.

Proteus y otras cinco lunas tuvieron que esperar a que Voyager 2 los reconociera. Las seis son de entre los objetos más oscuros encontrados en el sistema solar. Astrónomos utilizando telescopios mejorados situados en la tierra encontraron más satélites en 2002 y 2003, alcanzando el número total de lunas conocidas a 13.

Voyager 2 reveló detalles fascinantes sobre Tritón. Parte de su superficie se parece a la piel de un melón. Volcanes de hielo escupen lo que es probable una mezcla de nitrógeno líquido, metano y polvo, que se congelan instantáneamente y entonces la nieve vuelve a cubrir la superficie. Una imagen del Voyager 2 muestra una columna congelada de 8 km disparada hacia el cielo y derivando 140 km con el viento hacia bajo.

La superficie helada de Tritón refleja mucha de la poca luz que recibe del sol, convirtiéndola en uno de los objetos más fríos del sistema solar, a alrededor de -240 ºC.

Tritón es la única luna grande del sistema solar que circula su planeta en la dirección opuesta a la rotación del planeta (órbita retrógrada), lo que sugiere que alguna vez pudo ser un objeto independiente que Neptuno capturó. El perturbador efecto que pudo tener en los otros satélites podría explicar por qué Nereida posee la órbita más excéntrica de cualquier luna conocida – está casi siete veces más alejada de Neptuno en un extremo de su órbita que en el otro.

La gravedad de Neptuno actúa como arrastre en la órbita de Tritón, desacelerándolo y haciéndolo caer más y más cerca del planeta. Millones de años desde ahora, Tritón se acercará lo suficiente para que las fuerzas gravitatorias lo despedacen – posiblemente formando un anillo alrededor de Neptuno lo suficientemente brillante para que Lassell lo hubiera visto con su telescopio.

Lunas de Neptuno: Tritón. Nereida. Náyade. Thalassa. Despina. Galatea. Larissa. Proteus. Halimede. Psamathe. Sao. Laomedeia. Neso.

 

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