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Meteoros – Meteoritos

Israel Gil Andani Astronomía, Sistema Solar

10 cosas que necesitas saber sobre los Meteoros y Meteoritos:

  1. Los meteoroides se transforman en meteoros – o estrellas fugaces – cuando interactúan con la atmósfera del planeta y forma un rayo de luz en el cielo. Los escombros que alcanzan la superficie del planeta, de meteoroides pasan a llamarse meteoritos.
  2. Los meteoritos pueden variar en tamaño desde minúsculos granos a grandes rocas. Uno de los mayores meteoritos encontrados en la Tierra es el meteorito Hoba del sudeste de África, que pesa aproximadamente 54000 kg.
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    Científicos creen que esta roca fue arrancada de Marte y llevada a la Tierra.

  3. Las lluvias de estrellas son normalmente llamadas como la estrella o constelación más próximas al radiante (posición desde la que los meteoros parece que vengan).
  4. Meteoros y Meteoritos comienzan como meteoroides, que son pequeños trozos de roca y escombros en el espacio.
  5. La mayoría de los meteoritos son de hierro, de piedra o una mezcla de ambos.
  6. Los meteoritos pueden parecerse mucho a la piedras de la Tierra, o pueden tener la apariencia de quemados. Algunos pueden tener depresiones, con exteriores tanto de aspecto áspero, como suave.
  7. La mayoría de la lluvias de estrellas están asociadas a cometas. Las Leónidas están asociadas con el cometa Tempel-Tuttle, las Acuáridas con el cometa Halley y las Tauridas con el cometa Encke.
  8. Cuando los cometas se acercan al sol, dejan un rastro de polvo. Cada año la Tierra pasa a través de los restos del cometa, lo que permite a los escombros entrar en nuestra atmósfera donde se queman y crean intensos y coloridos rayos (meteoros) en el cielo.
  9. Leonid Mac (una misión aérea que voló durante los años 1998 y 2002) estudió la interacción de los meteoroides con la atmósfera de la Tierra.
  10. Los meteoroides, meteoros y meteoritos no pueden sustentar vida. Sin embargo, pueden haber provisto a la Tierra de una fuente de aminoácidos: los bloques sobres los que se sustenta la vida.


Estrellas fugaces, o meteoros, son trozos de material interplanetario cayendo a través de la atmósfera de la Tierra y calentados hasta la incandescencia por fricción. Estos objetos son llamados meteoroides cuando son lanzados al espacio, y meteoros, por los pocos segundos que golpean el cielo y crean brillantes trazos.

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Un astronauta fotografía una Perseida sobre la Tierra.

Científicos estiman en 44 toneladas el material meteorítico que cae a la Tierra por día. Varios meteoros por hora pueden ser vistos normalmente en cualquier noche. Algunas veces el número aumenta dramáticamente – a estos eventos se les llama lluvias de meteoros. Algunas ocurren anualmente o a intervalos regulares cuando la Tierra atraviesa los escombros de polvo que deja algún cometa. Las lluvias de meteoros reciben el nombre de la estrella o constelación próxima a donde los meteoros aparecen en el cielo. Quizás las más famosas sean las Perseidas, con su pico alrededor del 12 de agosto de cada año. Cada meteoro es un minúsculo trozo del cometa Swift-Tuttle, el cual rodea el Sol cada 135 años. Otras lluvias de meteoros y sus asociados cometas son las Leónidas (Tempel-Tuttle), las Acuáridas y las Oriónidas (Halley), y las Táuridas (Enckle). La mayor parte del polvo en las lluvias de meteoros se incendian en la atmósfera antes de alcanzar el suelo: se ha capturado este polvo por aviones de alta altitud y analizado en los laboratorios de la NASA.

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Un científico trabajando en el Meteorite Processing Laboratory.

Los trozos de roca y metal que forman asteroides y otros cuerpos planetarios que sobreviven su viaje a través de la atmósfera y caen a tierra se llaman meteoritos. La mayoría de los meteoritos encontrados en la Tierra son del tamaño de un guijarro o hasta de un puño, pero algunos son mayores que un edificio. En sus inicios la tierra experimentó muchos impactos de grandes meteoritos que provocaron extensas destrucciones.

Uno de los impactos que permanece más intacto es el Barringuer Meteorite Crater en Arizona, de alrededor de 1 km de ancho, formado por el impacto de un trozo de metal de hierro y niquel de aproximadamente 50 metros de diámetro. Tiene sólo 50000 años y se conserva tan bien que ha sido utilizado para estudiar los procesos del impacto. Desde que este accidente fue reconocido como un cráter de impacto en 1920, alrededor de 170 han sido identificados en la tierra.

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Barringer es uno de los cráteres de impacto mejor conservados en la Tierra.

El impacto de un gran asteroide hace 65 millones de años, que creó el cráter de 300 km de amplitud, Chicxulub en la Península del Yucatán, se cree que contribuyó a la extinción de alrededor del 75% de la vida marina y terrestre animal en la Tierra en esa época, incluidos los dinosaurios.

Historias bien documentadas de que meteoritos hayan causado daño o muerte son raras. El primer caso conocido de un objeto extraterrestre que ha herido a seres humanos es en Estados Unidos. Ann Hodges de Sylacauga, Alabama, fue severamente magullada por un meteorito de piedra de 3.6 kg que atravesó su tejado en noviembre de 1954.

Los meteoritos pueden parecerse a rocas de la Tierra, pero normalmente tienen un exterior quemado. Esta corteza de fusión se forma cuando el meteorito se derrite por fricción mientras atraviesa la atmósfera. Existen tres tipos principales de meteoritos: los “hierros”, las “piedras” y las “piedras-hierro”. Aunque la mayoría de los meteoritos que caen a la Tierra son de piedra, los que son descubiertos mucho después de haber caído son los ferrosos – estos objetos pesados son más fáciles de diferenciar de las rocas de la Tierra que los meteoritos de piedra. Los meteoritos también caen en otros objetos del sistema solar. El Mars Exploration Rover Opportunity encontró el primer meteorito caído en otro planeta cuando descubrió uno formado por hierro-níquel de alrededor del tamaño de una pelota de baloncesto en Marte en el 2005. También encontraron uno más grande y pesado de hierro-niquel por la misma zona en 2009. En conjunto, Opportunity ha descubierto seis meteoritos durante sus viajes por Marte.

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Un meteorito de hierro en Marte.

Más de 50000 meteoritos se han encontrado en la Tierra. De estos, el 99.8% son asteroides. La evidencia del origen asteroidal incluye órbitas calculadas de observaciones de caídas de meteoritos proyectadas hacia atrás en el tiempo hasta el cinturón de asteroides; los espectros de varias clases de meteoritos coinciden con los de algunos asteroides; y son muy viejos, de 4.5 a 4.6 billones de años. Sin embargo, sólo podemos relacionar un grupo de meteoritos a un específico asteroide – Vesta. Asteroides y meteoritos que caen a la Tierra no son trozos de otro planeta que estalló, sino que son los originales y diversos materiales de los que los planetas están formados. El estudio de los meteoritos nos cuentan mucho sobre las condiciones iniciales y procesos durante la formación y la historia inicial del sistema solar: como la edad y composición de los sólidos, la naturaleza de la materia orgánica, las temperaturas alcanzadas en la superficie y en el interior del asteroide, y el grado en que los materiales fueron golpeados por impactos.

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Lluvia de meteoritos de las Perseidas.

El resto del 0.2% de meteoritos están repartidos igualmente entre meteoritos de Marte o de la Luna. Los más de 60 meteoritos conocidos en Marte fueron arrancados por impactos de meteoroides. Todos son rocas incandescentes de magma cristalizado. Las rocas son muy parecidas a las de la Tierra con algunas composiciones distintivas que indican su origen marciano. Los casi 80 meteoritos lunares son similares en mineralogía y composición que las rocas de la misión Apollo, pero se diferencian lo suficiente para mostrar que proceden de otras partes de la luna. Los estudios de los meteoritos lunares y marcianos complementan los estudios de las rocas lunares del Apollo y las exploraciones robóticas en Marte.

Fechas significativas:

– Hace 4.55 billones de años: Edad de formación de la mayoría de los meteoritos, tomada de la edad del sistema solar.
– Hace 65 millones de años: El impacto de Chicxulub provoca la muerte del 75% de los animales de la Tierra, incluyendo a los dinosaurios.
– 50000 años: Edad del Barringer Meteorite Crater en Arizona.
– 1478 a. J. C.: Las primeras observaciones de meteoritos gravadas.
– 1794: Ernst Friedrich Chladni publica el primer libro sobre meteoritos, en el que propone que tienen un origen extraterrestre. – Importantes caídas de Meteoritos en el Siglo XX: 1908 Tunguska, 1947 Sikote Alin, 1969 Allende y Murchison, 1976 Jilin.
– 1969: Descubrimientos de meteoritos en una pequeña área de la Antártida impulsa expediciones anuales de equipos japoneses y americanos.
– 1982 – 1983: Los meteoritos de la Luna y de Marte  son identificados en las colecciones de la Antártida.
– 1996: Un equipo de científicos de la NASA sugiere que el meteorito marciano ALH84001 podría contener evidencias de microfósiles de Marte. Todavía una sugerencia controvertida.
– 2005: El Mars Exploration Rover Opportunity de la NASA encuentra un meteorito de hierro-níquel del tamaño de una pelota de baloncesto en Marte.
– 2009: Opportunity encuentra otro meteorito de hierro-níquel en Marte.


Fuente: NASA. Solar System.
Traducción: Israel Gil.