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Asteroides

Israel Gil Andani Astronomía, Sistema Solar Leave a Comment

10 cosas que necesitas saber sobre Asteroides:

  1. Si todos los asteroides fueran combinados en una pelota, serían todavía mucho más pequeños que la luna. Si el Sol fuera tan alto como una puerta principal, la Tierra sería del tamaño de un Nickel (moneda de 5 cents), la luna sería tan grande como un guisante verde y Ceres (el mayor objeto del cinturón de asteroides principal) sería tan pequeño como una semilla.
  2. La mayoría de los asteroides orbitan nuestro sol, una estrella, en una zona del espacio entre las órbitas de Marte y Júpiter conocida como el Cinturón de Asteroides.
  3. Los días y los años varían por asteroide. Un día en el asteroide Ida, por ejemplo, dura sólo 4.6 horas (el tiempo que necesita para rotar o dar una vuelta una vez). Ida realiza una órbita completa alrededor del Sol (un año en tiempo de éste asteroide) en 4.8 años Tierra.
  4. Los asteroides son sólidos, rocosos y cuerpos irregulares.
  5. Los asteroides no poseen atmósfera.
  6. Más de 150 asteroides conocidos tienen una pequeña compañera luna (algunos tiene dos). El primer descubrimiento de un sistema asteroide-luna fue Ida y su luna Dactyl en 1993.
  7. Los asteroides no poseen anillos.
  8. Más de 10 aeronaves han explorado asteroides. NEAR Shoemaker incluso aterrizó en un asteroide (Eros). La misión Dawn es la primera en orbitar (2011) un asteroide del cinturón principal (Vesta).
  9. Los asteroides no pueden mantener vida como nosotros la conocemos.
  10. Ceres, el primer y gran asteroide en ser descubierto (1801 por Giuseppe Piazzi) y el planeta enano más cercano al Sol, alcanza sobre un tercio de la masa total estimada de todos los asteroides del cinturón.


Los Asteroides, a veces llamados planetas menores, son pequeños fragmentos de roca que se quedaron atrás durante la formación de nuestro sistema solar hace unos 4.6 billones de años. La mayoría de estos antiguos escombros espaciales se encuentran orbitando el Sol, entre Marte y Júpiter. Los Asteroides pueden tener desde el tamaño de Ceres, alrededor de 950 km de diámetro, hasta cuerpos menores a 1 km. La masa total de todos los asteroides es menor que la de nuestra Luna.

Nota del editor: Incluso con más de millón y medio de asteroides conocidos (y que probablemente hayan muchos más), se encuentran mucho más separados entre ellos que lo que vemos en la películas de Hollywood: de media, su separación es mayor de 1 a 3 km (dependiendo de cómo se realice al cálculo).

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La masa total de todo los asteroides es menor que la de nuestra Luna

En los principios de la historia del sistema solar, la formación de Júpiter provocó la formación a su vez de cuerpos planetarios en el espacio entre Marte y Júpiter, y causó que los cuerpos pequeños que ocupaban esta región chocaran unos contra otros, fragmentándose en los asteroides que hoy observamos. Esta zona, llamada cinturón de asteroides o simplemente cinturón principal, puede contener millones de asteroides. A causa de que los asteroides han permanecido prácticamente inalterados durante billones de años, su estudio podría contarnos grandes cosas sobre el sistema solar temprano.

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Mosaico de las mejores vistas del asteroide gigante Vesta.

Casi todos los asteroides tiene formas irregulares, aunque existen algunos pocos casi esféricos, y a menudo están agujereados o craterizados. A la vez que giran alrededor del sol en órbitas elípticas, los asteroides también rotan, algunas veces de forma bastante errática, dando vueltas mientras se desplazan. Más de 150 asteroides conocidos poseen una pequeña luna compañera (algunos tienen dos). También existen los asteroides binarios (dobles), en donde dos cuerpos de roca aproximadamente del mismo tamaño orbitan uno en torno al otro, así como los sistemas de asteroides triples.

Las tres clases de composición de los asteroides se dividen en tipo C-, S- y M-. Los asteroides del tipo C- (condritas) son los más comunes. Están probablemente formados por rocas de barro y silicatos, y son de apariencia muy oscura. Los asteroides del tipo C- se encuentran entre los objetos más antiguos de nuestro sistema solar. Los del tipo S- (pétreos) están formados por piedras de material tipo silicato y hierro-níquel. Los del tipo M- (metálicos) están formados por hierro-níquel. Las diferencias en la composición de los asteroides están relacionadas con la distancia a la que se formaron del Sol. Algunos experimentaron altas temperaturas después de formarse y se derritieron parcialmente, con el hierro hundiéndose hacia el centro y empujando a la lava basáltica (volcánica) hacia la superficie. Uno de esos asteroides, Vesta, sobrevive en la actualidad.

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La aeronave Galileo descubrió que los asteroides pueden tener lunas.

La masiva gravedad de Júpiter y ocasionalmente encuentros cercanos con Marte u otro objeto, cambiaron las órbitas de los asteroides, empujándolos fuera del cinturón principal y lanzándolos hacia el espacio en todas direcciones, tanto hacia el Sol como lejos de él, a lo largo de las órbitas de los planetas. Los asteroides desviados o fragmentos de éstos, han golpeado la Tierra y los otros planetas en el pasado, jugando un rol importante alterando la historia geológica de los planetas y la evolución de la vida en la Tierra.

Los científicos siguen a los asteroides cuyo camino intersecta con la órbita de la Tierra. Estos son los llamados Near Earth Objects (NEO’s) que pueden suponer un peligro de impacto y que se encuentran dentro de una distancia de alrededor de 45 millones de kilómetros. Además de las observaciones visuales, el radar es una herramienta muy útil detectando y siguiendo potenciales riesgos de impacto. Gracias a las señales rebotadas de los objetos, imágenes e información puede ser revelada de sus ecos. Los científicos de este modo puede averiguar aspectos como la órbita, rotación, tamaño, forma y concentración de metal del asteroide.

Algunas misiones ya han sobrevolado y observado asteroides. La aeronave Galileo sobrevoló los asteroides Gaspra en 1991 e Ida en 1993. La misión Near-Earth-Asteroid Rendezvous (NEAR-Shoemaher) estudió los asteroides Mathilde y Eros; y la misión Rosetta se encontró con Steins en 2008 y Lutetia en 2010. Deep Space 1 y Stardust, tuvieron encuentros cercanos con asteroides.

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Instantánea de asteroides próximos a la Tierra.

En 2005, la aeronave japonesa Hayabusa aterrizó en el asteroide Itokawa en intentó recoger muestras. El 3 de junio del 2010 Hayabusa exitósamente volvió a la Tierra con una pequeña muestra del polvo del asteroide que actualmente está siendo estudiado por científicos.

La aeronave de la Nasa, Dawn, lanzada en 2007, orbitó y estudio el asteroide Vesta durante más de un año. Cuando lo abandonó en septiembre del 2012, se dirigió hacia el planeta enano Ceres, con un plan de llegada para el 2015. Vesta y Ceres son dos de los más grandes cuerpos protoplanetarios que casi se convierten en planetas. Estudiándolos con los mismos instrumentos de abordo de la aeronave, los científicos podrán comparar y contrastar el distinto camino evolutivo que tomó cada objeto que ayudará a comprender mejor el sistema solar en su conjunto.

Clasificación de los Asteroides:

Cinturón Principal: la mayoría de los asteroides orbitan en el interior del cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, generalmente con órbitas no muy excéntricas. Se estima que el cinturón contiene entre 1.1 y 1.9 millones de asteroides mayores de 1 km de diámetro, y millones más pequeños. En la historia temprana del sistema solar, la gravedad del nuevo formado Júpiter impidió la formación de otros planetas en esta región y provocó que estos pequeños cuerpos chocaran entre si, fragmentándose en los asteroides que hoy observamos.

Troyanos: estos asteroides comparten órbita con un planeta mayor, pero no chocan porque se agrupan entorno a dos puntos especiales de la órbita (llamados puntos Lagrangianos L4 y L5). En estos puntos, las fuerzas gravitatorias del Sol y del planeta se encuentran balanceadas, y evitan así la tendencia de los troyanos de abandonar la órbita. Los troyanos de Júpiter forman la mayor parte de la población de los asteroides troyanos. Se cree que son tan numerosos como los del cinturón principal del asteroides. En Marte y Neptuno existen troyanos, y la NASA anunció el descubrimiento de un troyano de la Tierra en 2011.

Asteroides cercanos a la Tierra (NEA): estos objetos tienen órbitas que pasan cerca de la Tierra. Los asteroides que se cruzan en el camino de la Tierra se les conoce como “cruzadores”. En junio del 2013, se conocían 10003 NEAs y los que superan un tamaño de 1 km de diámetro, se cree que son unos 861, con 1409 clasificados como potencialmente peligrosos – aquellos que podrían suponer un peligro para la Tierra.

Fechas significativas:

– 1801: Giuseppe Piazzi descubre el primer y mayor asteroide, Ceres, orbitando entre Marte y Júpiter.
– 1898: Gustav Witt descubre a Eros, uno de los mayores NEAs.
– 1991 – 1994: La aeronave Galileo toma las primeras imágenes de cerca a un asteroide (Gaspra) y descubre la primera luna (más tarde llamada Dactyl) orbitando un asteroide (Ida).
– 1997 – 2000: La aeronave NEAR Shoemaker sobrevuela Mathilde y orbita y aterriza en Eros.
– 1998: La NASA establece Near Earth Object Program Office para detectar, seguir y caracterizar potenciales asteroides y cometas que puedan aproximarse a la Tierra.
– 2006: La japonesa Hayabusa es la primera aeronave en aterrizar, recoger muestras y despegar de un asteroide.
– 2006: Ceres obtiene una nueva clasificación – planeta enano – pero mantiene su distinción como el mayor asteroide conocido.
– 2007: La aeronave Dawn es lanzada en un viaje hacia el cinturón de asteroides para estudiar a Vesta y a Ceres.
– 2008: La aeronave europea Rosseta, en su viaje para estudiar un cometa en 2014, sobre vuela y fotografía al asteroide Steins, un tipo de asteroide compuesto por silicatos y basaltos.
– 2010: La japonesa Hayabusa regresa con una muestra de asteroide a la Tierra.
– 2010: Rosseta sobrevuela el asteroide Lutetia, revelando un primitivo superviviente del violento nacimiento de nuestro sistema solar.
– 2011- 2012: Dawn estudia Vesta. Dawn es la primera aeronave en orbitar el cinturón de asteroides principal y alcanzará al planeta enano Ceres en el 2015.


Fuente: NASA. Solar System.
Traducción: Israel Gil.

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